Более 1,5 тыс. видов, т. е. около 60 % всех змей, относятся к семейству ужей (Colubridae). У них отсутствуют рудименты задних конечностей и есть только одно лёгкое (правое). Зубов много, и они имеют разное строение, причём у некоторых видов на зубах бороздки для стекания яда. Большинство ужей неядовиты, но некоторые виды имеют ядовитые железы или ядовитую слюну. Важно о ядовитых змеях.

Размеры ужей колеблются от 0,5 до 3,5 м. Тело их сверху покрыто однородной чешуёй, а снизу – широкими щитками. Глаза хорошо развиты и в зависимости от образа жизни могут иметь круглый или вертикальный (у ночных видов) зрачок. Ужи населяют леса, степи и пустыни, встречаются в горах, живут в водоёмах и на деревьях. Они питаются самыми разнообразными животными – от червей и насекомых до птиц и млекопитающих. Одни виды специализируются на птичьих яйцах, другие любят только улиток или ящериц, третьи охотятся на… змей.

Для водных и древесных форм наиболее характерно яйцеживорождение. Потомство вылупляется почти сразу после откладки яиц. Спариванию предшествуют брачные игры, во время которых самец преследует самку.
Эти, как правило, неядовитые змеи умеют по-своему постоять за себя при нападении врага. Одни используют острые зубы, другие при опасности притворяются мёртвыми, третьи отпугивают хищника агрессивным, необычным поведением или яркой окраской.За фото ужа спасибо Daniel Phillips.

В России наиболее известны и многочисленны обыкновенный (Natrix natrix) и водяной(Natrix tesselata) ужи. Обыкновенный уж отличается от других змей двумя хорошо заметными светлыми пятнами, расположенными по бокам головы. Встречаются змеи по берегам водоёмов и на пойменных лугах, где охотятся на лягушек и жаб. Интересно наблюдать охоту ужа. Лягушка совершенно «теряет голову» и не способна уйти от преследователя. Настигнутая ужом, она издаёт похожий на блеяние крик. Схватив жертву, уж тотчас начинает её заглатывать. Если в этот момент его потревожить, он отрыгивает добычу и сам спасается бегством. Лягушка нередко остаётся живой и невредимой.

В начале мая, сразу после весенней линьки, ужи приступают к спариванию. В это время на прогреваемых солнцем местах часто можно видеть обвивших друг друга самцов и самок. Только через два-два с половиной месяца ужиха отложит яйца, покрытые кожистой оболочкой, в укромное убежище, где должно быть влажно и достаточно тепло (например, прелые листья, кучи навоза или гнилые пни). Через пять – семь недель вылупляются вполне самостоятельные ужата. Нередко ужи становятся домашними животными наряду с другими привычными котами и собаками. К слову сказать, часто спрашивают как быть в ситуациях, когда любимый питомец начинает болеть?

Осенью перед похолоданием ужи отправляются на зимовку, заползая в норы грызунов, подвалы домов и другие убежища. В спячке змеи проводят до восьми с половиной месяцев в году, не питаясь, а используя накопленные летом запасы жира. Температура их тела снижается, что способствует экономному расходу запасённых питательных веществ. С первым теплом ужи выползают из убежищ на солнце, но при похолодании опять прячутся. И только с наступлением по-настоящему тёплой погоды окончательно покидают свои убежища.
Врагов у этих змей много: они служат лёгкой добычей для некоторых хищных птиц и млекопитающих. Особенно часто страдают кладки яиц, которые разоряют крысы, норки и другие зверьки. При нападении уж пытается скрыться, а пойманный, может выбросить из заднепроходного отверстия вонючую жидкость со стойким запахом.
Водяной уж больше связан с водой и более теплолюбив. Он обитает на юге Европы, в Средней Азии и Северной Африке, заселяя пресные и солёные водоёмы. Ранним утром водяные ужи греются на берегу, а потом отправляются в воду на охоту за мелкой рыбой. Зимуют они на суше в норах грызунов и расщелинах камней.